技术决定历史

作者:阮一峰

1、

大学时期,我的专业是世界经济。那个专业需要学习《经济史》,了解古代的人们怎么挣钱和花钱。

《经济史》的课程很有趣,读完以后,看待历史的眼光会不一样。

以前,我觉得政治最重要,决定了历史的变迁。学了《经济史》,我认识到,经济比政治更重要。政治人物只是舞台上的演员,剧情走向早由经济因素决定了。

2、

举例来说,美国南北战争的根本原因就是经济。北方发展制造业,缺乏雇工,迫切希望南方种植园释放黑奴,让他们到工厂里面当工人。南方庄园主坚决不同意,一旦奴隶制度消失了,谁会愿意忍受烈日高温,到地里采棉花?如果棉花种植成本大幅上涨,就无法向欧洲出口,庄园主就会破产。

再比如,大明王朝的灭亡原因也是经济。历史学家黄仁宇指出,明朝财政非常困难,根本无力抵抗各种入侵。

“在黄仁宇看来,明朝十六世纪的财税困境,在于低下的税收管理水平无法适应其极度复杂的税收结构,导致了财政系统全国范围内的混乱局面。而“奉行成例”的僵化思维又使任何有效的改革无法实行,从而使政府税收长期不足,公共行政能力十分低下,无法有效地行使政府职能,最终导致灾难性的后果。”

3、

很长一段日子,我都持有这种“经济决定论”,进而沉迷于证券市场,相信“股市是经济的晴雨表”。就这样,浪费了很多时间。

后来,全球金融危机爆发,各国纷纷出台刺激经济的政策。这件事让我很困惑:经济学已经有几百年的历史,早就成了一门“科学”,但是为什么没能防止(甚至都没预测到)这么大规模的经济危机呢?

危机爆发之后,经济学家还在争论不休,回答不了几个最基本的问题:

  • 危机会持续多久?
  • 如何解决危机?
  • 类似的危机将来会不会再发生?

我对经济学的信心,就是从那个时候开始动摇和崩溃的。

4、

在学校期间,我学会了制作网页,架设了个人网站。离开学校以后,更是亲身感受到了,互联网技术对整个社会和个人命运的巨大改变。

对我来说,技术变得比经济学更有吸引力了。渐渐地,我不再阅读经济学书籍了,转而大量阅读技术书籍。

熟悉科技史以后,我看待历史的观点,再一次发生了巨大的变化。我现在认为,主导历史的因素,短期(一年到几年)是政治,中期(几年到几十年)是经济,长期(几十年到几百年)则是技术。

长期来看,政治和经济都不太重要,影响不了趋势,真正起决定性作用的是技术。政治和经济只能改变资源的分配和价格,只有技术才能创造出新东西。政治和经济只能使人类在平面上移动,只有技术才能使得人类向上提升,进入下一个阶段。

5、

我发现,人类的每一次大发展,都是技术推动的。

(1)石器时代,人类学会了加工石材,有了最基本的工具,可以定居生活了,进入了氏族社会。

(2)等到掌握了粮食生产技术,人类有了多余的粮食,氏族就分化出了阶层,产生了贵族和首领。

(3)铁器时代,人类掌握了冶炼技术,能生产更好的农具和武器,拥有铁器的氏族开始征服其他氏族,慢慢演变成封建王国。

(4)欧洲的封建时期有1000多年,中国有2000多年,为什么会延续这么长?就是因为这段时间,技术没有重大突破。

(5)等到欧洲人掌握了造纸术印刷术,新思想第一次可以廉价地大规模传播(此前都是羊皮的手抄书,一般人看不到),黑暗的中世纪因此终结,文艺复兴开始,人类进入近代社会。

(6)火药的出现,使得骑兵和城堡变得毫无作用,一小股军队就会拥有巨大的杀伤力,诸侯林立的欧洲开始统一为一个个民族国家,现代意义上的政府出现了。

(7)工业革命始于人类能够制造蒸汽机,生产力提升了一个数量级,要求大规模的社会分工和交换,由此诞生了资本主义制度,直到今天。

总之,重大的新技术一旦出现,政治制度和经济制度——不管主动或被动——最终都会为之重构,让这项技术的威力发挥到最大。这就是为什么技术是最终的决定因素,决定了人类社会的演变。

6、

今天,我们正身处最新一次、也是最大一次的技术革命:信息技术革命。技术进步的速度日新月异,而且还在加速,这就注定了目前的人类社会也会随之大变。

很多我们习以为常的事情,都已经完全改变了。15年前,世界市值最大的前五大公司只有一家技术公司,今天已经全部是了。新技术创造了财富,财富也在流向技术。

中国也是如此,2017年中国市值最大的公司,是香港上市的腾讯,第二名是美国上市的阿里巴巴。曾经的巨无霸——中国石油、工商银行、中国移动——都被挤到后面去了。

时代已经变了,新人和新公司每天都在崛起,旧的公司和制度每天都在没落。技术正在加速重塑人类社会。

7、

以色列学者尤瓦尔·赫拉利在《未来简史》一书中感叹:

“现代科技已经让人类拥有了超过远古诸神的力量,我们的后代肯定将拥有神一样的创造力和毁灭力。

我们并不知道眼前的道路会把我们引向何方,也不知道我们那些像神一般的后代会是什么样子。”

正如他所说,我们正身处在一个前人从未有过的处境:技术让人类这种渺小的生物,拥有了神一般的力量。这种力量会把我们带到哪里?完全不知道。

我的心情很矛盾。一方面,对未来的新技术,我感到无比兴奋和期待,就像推特上面一位网友所说。

“一想到我的寿命只有几十年,我就感到特别难过。倒不是因为我害怕死亡,而是因为我将没有机会看到,未来一千年中各种新奇有趣的新技术。”

另一方面,我还有一种不好的预感。人类掌握的技术,已经强大到足以毁灭人类自身,在技术面前,普通人(大多数人都是普通人)已经没有多大用处了。人类的历史将会怎样改变?这不禁令人充满了在劫难逃的担忧。

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